Juan Mata får mest mulig ut av sin sjanse til å skinne og øke Louis van Gaal

Bare Chris Smalling og Daley Blind har startet flere Premier League-spill enn Mata denne sesongen, men den spanske playmakeren, to år etter at han kom inn i et helikopter for å signere fra Chelsea for £ 37m, har blitt stående ute, ikke klarert med ansvar for å spille som kreativitet. Så det var så mye av en overraskelse som en gamble at Mata ble invitert tilbake til siden for å spille bak Wayne Rooney.Også involvert i Blinds mål 25 minutter fra tid, belønnet 27-åringen sakte men sikkert hans managers tro ved å be om penetrasjonen som gjorde forskjellen. Mansfield United lettpres på Louis van Gaal med FA Cup-vinn i Derby Les mer

Derby-fansen var ganske snill mot Van Gaal i utgangspunktet. De ventet til det tredje minuttet før det ble foreslått at United-sjefen skulle bli “sparket om morgenen”. Tempoet til Anthony Martial og Jesse Lingard foreslo at United skulle kunne strekke motstandere fra en lavere divisjon, både lateralt og vertikalt, manna fra himmelen til en talentfull No10 ga friheten til å streife rundt.Likevel var Mata valg i den posisjonen en risiko, med tanke på hvor lite Van Gaal har hidtil betrodd den tidligere Valencia-stylisten. Målet hans i Southampton etter en 45-pass-bevegelse virker mer som fjern historie enn fire måneder siden. United, som Derby, svingte mellom 4-2-3-1 og 4-3-3, men på en eller annen måte Mata hadde lisens til å flyte om, et privilegium som har en tendens til å bringe ut sitt intermittente beste gjennom årene. Med sikkerheten til Morgan Schneiderlin og Marouane Fellaini som tilbyr defensiv og fysisk ballast bak, og Rooney i fin fettle foran ham, ble scenen satt for at det lille talentet skulle blomstre. Til tross for Uniteds territoriale dominans etter Rooneys ypperlige åpningsmål, var Mata imidlertid for perifer til den tidlige handlingen, til tross for sentraliteten i startposisjonen.For en playmaker med lite til å bidra defensivt, må sjansene bli opprettet, selv om hans bevegelse utenfor ballen alltid var fantasifull og flytende. Men United tok seg tid til å legge til penetrasjon til en første halv klasse i besittelse. Louis van Gaal ser frem til flaske vin etter seier over Derby Les mer

Det var deftige berøringer fra Mata, utveksling av stillinger med Rooney da den britiske kapteinen droppet av og deretter la ballen tilbake, og spanjeren gjorde seg alltid tilgjengelig for et pass.Men han ble sjelden funnet i farlige nok posisjoner for å gjøre en forskjell i første omgang da Derby ble tillatt tilbake i spillet.

I den andre enden, to minutter før halvtid, etter at Thorne hadde utlignet når gjennombrudd med et løp inn bak Uniteds sentrale midtvegg, produserte Mata den slags drag-back som gleder fansen når den kommer av og forstyrrer ledere når det ikke gjør det.

Det er ofte hevdet at United har spilt med for mye regimentasjon denne sesongen. Mata kan motsette seg at han må løpe i sin beste posisjon for å gjøre sine feil, for å prøve ting som flere funksjonelle spillere ikke kan tenke på, at bare av dristige kan United kaste av bøylene som har strammet sin tradisjonelle følelse av eventyr.Men da Thorne og Bradley Johnson presset i tide da Mata trakk ballen tilbake med fotsålen, bare 10 meter utenfor sitt eget straffespark, ble United plutselig utsatt. Bare Smallings siste gisppakke forhindret Chris Martin fra å gi Derby ledelsen.

Kraftige, slankere spillere produserer ofte sitt beste ettersom spillene blir mer strukket, når dekkene til benet og mellomrom vises. Mata, som spilte høyere opp i feltet i andre omgang, ledet like langt fra Jesse Lingards kors og deretter invitert vingen til å krysse for at Blind skulle score før han tok slutt på seg når han kom sent for å konvertere Martials tilbaketrekk sent i spillet.

Van Gals fremtid bør ikke avgjøres på en slik delikatesse som Mata selvfølgelig.Det bør være et bredere perspektiv, og tre seier fra de foregående 13 spillene er åpenbart ikke gode nok. Men det er ytringsfriheten, den typen stil som Mata kan tilby, som Van Gaal må gjøre mer integrert i spillets etos hvis han skal overleve i en tredje sesong.